Entrevista a José Ortiz Echagüe (1886-1980), fotógrafo

“¡Yo no fui un artista!”

Nunca se dedicó profesionalmente al arte de Niépce; sin embargo, fue el fotógrafo español más admirado y premiado internacionalmente. Hoy la historia clasifica su estilo como desfasado, pero triunfó en vida en sus dos facetas: en la profesional -fue ingeniero militar y aviador, además de fundador de CASA y SEAT- y en la fotográfica -su gran afición, a la que consagró su tiempo libre en cuerpo y alma-. Nuestro invitado nos recuerda a Peach Robinson. Tiene tantos premios y distinciones como él. O quizás más. Pero a pesar de todas las loas y parabienes que recibió, su carácter nunca cambió: fue sencillo, cordial, simpático y campechano.
Don José Ortiz Echagüe

-¡Siempre con la boina puesta a todas partes, no, don José?

-¡Y que no falte! ¡Mi cabeza la echaría de menos!
-Cuénteme: ¿es cierto que su boina se convirtió en un codiciado premio para los miembros de la Sociedad Fotográfica de Johannesburgo, en Sudáfrica?
-¡Maldita la hora! Estuve enviándoles boinas durante casi quince años. ¡Y claro! ¡Dése usted cuenta! Estaba hartito de las boinitas. ¡Además en Madrid costaban cien pesetas de los sesenta! Hasta tuve que escribir a mi hermana Carmen, a San Sebastián, para ver si allí o en Tolosa estaban algo más baratas...
-¡Qué cosas! Pero creo que en Johannesburgo se pegaban por conseguirlas como trofeo.
-¡Ya podían! ¡Sólo por el trabajo que yo me tomaba!
-Perdone que le insista, don José, pero no creo que un seiscientos sea el mejor lugar para hacerle una entrevista y...
-Nuestro pacto fue que nada de entrevistas, sólo una charla informal: así que no entiendo su disgusto por la situación, la verdad.
-¡Hombre! El SEAT 600 está íntimamente relacionado con los años del despegue económico de los sesenta en España. ¿Estará usted satisfecho, me imagino?
-Tan satisfecho como que voy todos los días a la oficina en mi seiscientos. Y no me negará que es cómodo...
-Prefiero el mil quinientos.
-¿También conoce ese modelo?
-¡Sí, sí; pero no he venido para hablar de coches, como usted comprenderá!
-Entienda que estoy muy orgulloso de mis coches.
-Y supongo que también de sus aviones, porque fabricó usted unos cuantos...
-Eso fue en 1963, cuando fundé Construcciones Aeronáuticas, S.A., CASA. Al principio trabajé con patentes extranjeras, pero luego diseñé prototipos propios: el Halcón, el Alcotán, el Azor...
-…Y haciendo aviones, diseñando prototipos, construyendo coches, atendiendo a la marcha diaria de CASA y SEAT, con una mujer encantadora -Carmen-, que le idolatraba casi y ocho hijos modélicos que le adoraban y exigían su atención... ¿tenía usted tiempo material para la fotografía?
-En la vida puede sacarse más tiempo del que parece, aprovechándolo bien, amigo mío. Esté usted seguro.
-Hay una cosa clara: tenía usted ojo fotográfico. Y su vida está repleta de triunfos, fechas y hechos históricos. ¡¡Eh, cuidado con el semáforo!!
-¡Lo he visto, lo he visto! ¡Relájese! Modestia aparte conduzco bastante bien.
-¿También tiene premios por esta faceta?
-Nunca lo he intentado. Probaré algún día. Si usted me acompaña como copiloto...
-¡Déjese de bromas don José! A ver si logro concentrarme... cuando tenía 16 años consiguió usted su fotografía más conocida, la que ha viajado más por todo el mundo: su Sermón en la aldea. A partir de aquí sus obras viajaron por los cinco continentes, sin excepción. Desde todas partes le reclamaban obra y usted trataba de complacer a todos.
-Mire: hubo tiempos en que envié obra a más de un centenar de concursos. Sólo en un año. Y en todos se premiaban o se seleccionaban.
¿A concursos, ha dicho?
-¡Sí, a concursos!
-¡Ya! Es que... no sé en su tiempo, pero en el mío desde luego están absolutamente desprestigiados por fomentar estéticas poco innovadoras. ¡Bueno! ¡Usted mismo está considerado como un fotógrafo trasnochado, que permaneció ajeno por completo a las nuevas corrientes artísticas y que se empecinó en practicar la fotografía pictorialista cuando hacía muchos años que en el resto del mundo se había superado y olvidado!
-¡Es que yo no fui un artista!
-¿Qué me dice?
-Tan sencillo como eso: mi formación era técnica, no humanística. Fui ingeniero, no lo olvide. La fotografía para mí fue mi escape. Nunca pretendí situarme en tal o cual podio. Y además, usted sabe muy bien que en la fotografía existen dos ámbitos a veces opuestos: el profesional y el de los aficionados. Los profesionales se niegan a reconocer que fotógrafos sin licencia fiscal puedan superarles. Mi afición era sincera. Claro que conocía los trabajos de Steichen, Stieglitz, Capa, Moholy-Nagy, pero no los seguí ni los imité. Preferí ser fiel al pictorialismo y al costumbrismo con el que empecé.
-Un contemporáneo suyo, el escritor y ensayista francés Roland Barthes, escribió en una ocasión que el verdadero fotógrafo es el aficionado, porque trabaja libremente, sin exigencias ni cortapisas. ¿Está de acuerdo?
-Puede que tuviera razón, pero ¿qué lograríamos separándonos aún más profesionales y aficionados?
-Entonces, ¿no se considera un trasnochado?
-En absoluto. Es cierto que yo fui tal vez el último de los pictorialistas, pero ¿y qué? Quiero decirle: ¿no le gusta mi obra?
-Por supuesto.
-Pues entonces, ¿para qué pensar y discutir más sobre estética o arte? Contemple mis fotografías y disfrute con ellas. Es suficiente para usted y para mí.
-Pero no me negará que tuvo incluso problemas de material para practicar ese tipo de fotografía, porque el papel Fresson con el que trabajaba -y que usted introdujo en España, tengo entendido- se dejó de fabricar.
-Hay una bonita historia sobre ese tema que le voy a contar aprovechando este atasco: efectivamente, en 1914 dejó de venderse ese papel en las tiendas. Pero tanto me gustaba el efecto que producía que decidí viajar a Dreux, donde vivía el señor Fresson, el fabricante, y llegué a un acuerdo con él. Desde mi visita me enviaba papel con regularidad. A su muerte siguió el acuerdo su hijo y luego su nieto. A la muerte de éste último volví y compré a la familia la maquinaria con que lo fabricaban, y la instalé en mi laboratorio. ¿Qué le parece mi fidelidad a ese papel?
-Que eso sólo podía hacerlo una persona con muchos medios económicos como usted, don José.
-Debo reconocerle que tuve suerte en lo económico. Por eso no me gustaban los premios fotográficos en metálico. Creo que fomentaban una especie de mafia indeseable.
-Parecían dibujos al carboncillo. Por eso alguien escribió en el Reader's Digest, a propósito de una de sus exposiciones en el Museo Metropolitano de Nueva York -en la que sus obras se exhibían junto a algunos aguafuertes de Goya- que "muchos espectadores no acertaban a decir cuáles eran más impresionantes". Puede decirse, a la vista de ello, que ¿el papel era lo fundamental?

-¡Hombre! El papel ayudaba a la prestancia general de la obra. Pero las copias que se obtenían en papeles modernos de bromuro no desmerecían en absoluto, creo yo, sinceramente. ¿Usted no emplea diferentes papeles en función del efecto que persigue?
-Bueno, yo… sí… ¿Queda mucho para llegar a su laboratorio, don José?
-¡Un paso! ¡Es que hoy está muy mal el tráfico! ¡Es viernes! Está en la calle Tutor, una paralela a Princesa. Muy cerca. Pero siga, siga...
-¡Es que, comprenderá que es difícil tomar notas! Bueno, aquí tengo que es usted miembro de Honor de la PSA -Photographic Society of America, la más importante agrupación fotográfica del mundo-, socio de honor de la Associazione Fotografica Italiana, posee la máxima condecoración de la Société Française de Photographie, recibió usted asimismo el nombramiento de socio vitalicio de la Sociedad Nuevo Pictorialismo de Estados Unidos; eso sin olvidar las presidencias de Honor que ostentaba en sociedades fotográficas españolas, como las de Madrid, la de Barcelona o la de Zaragoza.
-Más que presidente de Honor, me nombraron socio de Honor. Sólo es una precisión a sus apuntes.
-En todo caso, y a esto iba yo: siempre trabajó usted en estrecha colaboración con las Sociedades Fotográficas. ¿Qué piensa de este camino para adentrarse en la fotografía?
-Que ¿qué pienso? ¡Pero si era el único que había! Las sociedades fotográficas eran las universidades de los fotógrafos de mi tiempo. Antes hablaba usted de las críticas que recibían porque eran unos cementerios de elefantes. Tal vez. Pero era el único camino.
-¿Lo más importante que nos ha dejado, don José, han sido sus libros?
-Posiblemente. En ellos está mi obra más querida. A ellos me dediqué con cariño y dedicación. Recogí las costumbres, las tradiciones, los ritos de este país tan variopinto. A ello me ayudó tal vez ser hijo de andaluz y de vasca, nacer en Guadalajara, hacer la guerra en Marruecos y vivir en Madrid.
-¿Sabe que todos sus libros están agotados?
-¿Y mi obra? ¿Qué sabe de ella? ¿Dónde está?
-Está donde usted decidió dejarla: en la Universidad de Navarra: 22.000 negativos, sus máquinas fotográficas, su correspondencia, revistas, anuarios, incluso una reproducción muy cuidada de su laboratorio, a donde me lleva ahora.
-Me alegro de que mi obra perdure y sirva de ejemplo a los demás.
-Bueno ya hemos llegado, ¿no?, hablando del laboratorio.
-Sí, ya estamos. ¡Venga! Quiero enseñarle algo.
-¿El qué? ¿Tiene algún secreto?
-¡¡Usted acompáñeme!!
-¡Bueno, no se ponga así! ¡Qué carácter! Ya me habían advertido. Ya voy.

Fragmento de la entrevista incluida en el libro "Diálogos Fotográficos Imposibles".

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